JOINT PRESS RELEASE – FOR IMMEDIATE RELEASE

Anti-SLAPP Legislation Must Ensure the Dignity, Safety and Equality Rights of Survivors of Gender Based Violence, says BC Coalition to Supreme Court of Canada

OTTAWA – 12th, November 2019

Today, a coalition of BC anti-violence organizations intervened in Maia Bent, et al. v. Howard Platnick, et al. at the Supreme Court of Canada. The coalition, including Atira Women’s Resource Society, Battered Women’s Support Services (BWSS), WAVAW Rape Crisis Centre and West Coast LEAF, is calling on the Supreme Court of Canada to interpret anti-SLAPP legislation in a way that will empower survivors of gender based violence to report, disclose and seek support without fear of being sued or otherwise silenced by the legal system.

Strategic lawsuits against public participation (SLAPPs) are often lawsuits without merit that are brought with the intention of intimidating and silencing individuals. They are of particular concern for survivors of gender based violence, who are currently forced to consider that reporting or disclosing their assault may mean that their perpetrator will cause further trauma by using the SLAPP framework to sue them for defamation. Explicitly recognizing an exemption for survivors in anti-SLAPP legislation would help mitigate this concern.

“Gender based violence is an extremely underreported crime,” says Dalya Israel, Executive Director, WAVAW Rape Crisis Centre. “Indigenous, racialized, trans and gender diverse survivors already face barriers in accessing justice, due to the on-going systemic violence and oppression committed against them. Unfettered SLAPP legislation risks exposing survivors to additional trauma when they are sued, or threatened with lawsuits, for even speaking to family, friends or community members, or reporting their assault in the judicial or quasi-judicial systems.”

In its submissions, the coalition argues that simply the threat of a defamation lawsuit is enough to prevent survivors from speaking out; especially in gender based violence cases where there is already and inherent power imbalance between the wrong-doer and the survivor and a deep mistrust of the legal system as an institution.

“At Atira, we have seen a trend in the use of SLAPP suits to intimidate, silence and punish survivors of gender based violence,” says Janice Abbott, CEO, Atira. “Often it is men with power and legal resources bringing these claims. Gender based violence is epidemic, life-threatening and underreported. SLAPP suits will make it that much harder for survivors of violence to seek safety and justice. We are proposing an anti-SLAPP legal framework that more appropriately accounts for the perspectives and needs of survivors of gender based violence.”

The coalition also argued that the current anti-SLAPP legislation does not protect survivors from being forced to relive their trauma in a defamation case. “The law must evolve to grant protection to survivors of gender based violence from lawsuits aimed at silencing and suppressing their reporting and disclosure of that violence,” says Raji Mangat, Executive Director, West Coast LEAF. “If society is to do better by survivors, we must recognize that the public interest is served when survivors have meaningful access to safety, supports and accountability processes.”

Following their intervention in this case, the coalition will continue to advocate for the safety and well-being of survivors of gender based violence as they navigate the criminal justice system. “Canada has some of the most progressive laws in the world prohibiting a range of gender violence,” says Angela Marie MacDougall, Executive Director, Battered Women’s Support Services. “Lawsuits that intend to censor, intimidate and silence survivors is yet another way enforcement of gender violence laws remains elusive. In the interest of the millions of survivors of gender violence all across Canada, we remain vigilant.”

-30-

 

Media Contacts

Janice Abbott CEO, Atira Women’s Resource Society
604-813-0851
janice_abbott@atira.bc.ca

Dalya Israel
Executive Director, WAVAW Rape Crisis Centre
604-790-7795
dalya@wavaw.ca

Angela Marie MacDougall
Executive Director, Battered Women’s Support Services
604-808-0507
director@bwss.org

Raji Mangat
Executive Director, West Coast LEAF
604-684-8772, x218
exec@westcoastleaf.org

The BC Coalition Members

About Atira Women’s Resource Society

Founded in 1983, Atira Women’s Resource Society is dedicated to supporting women and children affected by violence by offering safe and supportive housing and by delivering education and advocacy aimed at ending all forms of gendered violence. We envision a world free of inequalities, where everyone’s human rights are respected and where women and girls have the right to participate fully and effectively in all of the decisions that affect their lives. At present, Atira operates more than 800 units of housing for women and for women and children, as well as offers a host of related support programs. For more information: www.atira.bc.c

About Battered Women’s Support Services (BWSS)

Established in 1979, Battered Women’s Support Services (BWSS) is on the front-line in the effort to end gender violence, including domestic and sexual violence.  Every day, the BWSS team takes action through the delivery of direct services, training, legal, institutional and systemic advocacy and social enterprise responding to over 15,000 requests for service annually.  Forty years later and BWSS continues as a committed member of the decolonizing and anti-oppression feminist movement emphasizing the necessity of community-based approaches and interventions into what are some of the most pressing social problems of our time. For more information: www.bwss.org

About WAVAW Rape Crisis Centre

WAVAW is a feminist, anti-oppressive, decolonizing rape crisis centre operating on unceded Coast Salish Territories. For 37 years, we have been providing free-of-charge support services to survivors of sexualized violence who have shared experiences of gender marginalization: cis and trans women, Two-Spirit, trans and/or non-binary people. Dedicated to building communities free from gender-based violence, we advocate for social and systemic change through education, outreach and activism. For more information: www.wavaw.ca

About West Coast LEAF

West Coast LEAF is a non-profit organization formed in 1985, the year the equality guarantees of the Canadian Charter of Rights and Freedoms came into force. West Coast LEAF’s mandate is to use the law to create an equal and just society for all women and people who experience gender-based discrimination in BC. In collaboration with community, we use litigation, law reform, and public legal education to make change. For more information:  http:www.westcoastleaf.org.

 

COMMMUNIQUÉ DE PRESSE CONJOINT – POUR DIFFUSION IMMEDIATE

La législation contre les poursuites-bâillons doit assurer la dignité, la sécurité et les droits égaux pour les personnes survivantes de violence fondée sur le genre, déclare une coalition de la C.-B. à la Cour Suprême du Canada

OTTAWA –  le 12 novembre 2019

Aujourd’hui, une coalition d’organismes luttant contre la violence est intervenue dans la cause Maia Bent, et al. c. Howard Platnick, et al. devant la Cour Suprême du Canada. La coalition, composée d’Atira Women’s Resource Society, de BWSS (Battered Women’s Support Services), WAVAW Rape Crisis Centre et West Coast LEAF, appelle la Cour Suprême à interpréter la législation contre les poursuites-bâillons de manière à encourager les personnes survivantes de violence fondée sur le genre à porter plainte, divulguer les incidents et à accéder à des services de soutien,  sans avoir peur d’être poursuivies ou réduites au silence par le système judiciaire.

Les poursuites stratégiques contre la participation du public (communément appelées SLAPP) sont souvent des poursuites sans fondement, entreprises dans l’intention d’intimider et de museler les individus. Elles constituent une source d’inquiétude en particulier pour les personnes survivantes de violence fondée sur le genre qui envisagent de porter plainte ou divulguer leur agression. Dans le cadre actuel des poursuites-bâillons, ces survivantes sont forcées de prendre le risque d’être poursuivies en diffamation par leur agresseur, et de revivre de nouveau un traumatisme. Prévoir une exemption explicite pour les personnes survivantes dans toute législation anti-SLAPP aiderait à mitiger cette préoccupation.

“La violence fondée sur le genre est un crime extrêmement sous-déclaré” affirme Dalya Israel, directrice générale de WAVAW Rape Crisis Centre. “Les personnes survivantes d’origine Autochtone, racisée, trans ou de la diversité de genre font déjà face à de multiples obstacles dans leur accès à la justice, du fait de la violence et de l’oppression systémiques qui perdurent envers elles. Une législation des poursuites stratégiques contre la participation du public qui néglige de prendre en compte les besoins spécifiques des personnes survivantes risque de leur faire vivre des traumatismes supplémentaires quand elles sont poursuivies, ou menacées de poursuites pour s’être simplement confiées à leur famille, cercle de proches ou membres de la communauté, ou pour avoir rapporté leur agression au système judiciaire ou para-judiciaire.”

Dans leurs soumissions préparées à l’avance du procès, la coalition soutient que la simple menace d’un procès en diffamation est déjà suffisante pour empêcher les personnes survivantes de divulguer les incidents auxquels elles sont confrontées; surtout dans les cas de violence fondée sur le genre. Ceci résulte, d’une part, d’un déséquilibre de pouvoir inhérent entre le perpétreur et la personne survivante, et d’autre part, d’un profond manque de confiance dans le système judiciaire en tant qu’institution.

“À Atira, nous avons constaté une tendance à utiliser les poursuites stratégiques contre la participation du public pour intimider, réduire au silence et punir les personnes survivantes de violence fondée sur le genre” déclare Janice Abbott, PDG d’Atira. “Souvent, ce sont des hommes dans des positions de pouvoir et qui ont accès à des ressources juridiques qui déposent ces plaintes. La violence fondée sur le genre est épidémique, constitue une vraie menace de mort et fait rarement l’objet de plaintes. Les poursuites stratégiques contre la participation du public rendront la tâche encore plus difficile aux personnes survivantes de violence en quête de sécurité et de justice. Nous proposons un cadre de référence juridique anti-poursuites-bâillons qui prend en considération de manière plus appropriée les perspectives et besoins des personnes survivantes de violence fondée sur le genre.”

La coalition a également plaidé que l’actuelle législation anti-poursuites-bâillons force tout de même les personnes survivantes à revivre les événements traumatiques lors d’une poursuite en diffamation. “La loi doit évoluer afin de protéger les personnes survivantes de violence fondée sur le genre d’avoir à faire face à des poursuites visant à les réduire au silence et supprimer leur capacité à signaler et divulguer cette violence,” affirme Raji Mangat, directrice générale de West Coast LEAF. “Si une société se donne comme objectif de mieux soutenir les personnes survivantes, nous devons reconnaître qu’il est de l’intérêt public que les personnes survivantes aient un accès significatif à des mécanismes de sécurité, soutien et redevabilité.”

Suite à leur intervention dans cette cause, la coalition continuera à militer pour la sécurité et le bien-être des personnes survivantes de violence fondée sur le genre lorsqu’elles naviguent le système de justice criminelle. “ Le Canada compte certaines des lois les plus progressives au monde, condamnant un éventail de violences fondées sur le genre,” déclare Angela Marie MacDougall, directrice générale de Battered Women’s Support Services. “Les poursuites judiciaires qui ont pour but de censurer, intimider et museler les survivantes constituent un exemple supplémentaire que l’application des lois relatives à la violence fondée sur le genre demeure équivoque. Nous devons rester vigilantes, dans l’intérêt des millions de personnes survivantes de violence fondée sur le genre à travers le Canada.”

Share the knowledge